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华裔天文学家葛健团队发现离人类最近的“超级地球”
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2018-09-23 11:39 来源:侨报网 作者:尚颖 编辑:文章

【侨报记者尚颖9月23日洛杉矶报道】《星际迷航》(Star Trek)科幻系列剧中,宇宙和星际联邦中最重要的智慧种族之一瓦肯人的母星瓦肯星(Vulcan Planet)位于娜瓦萨(Nevasa)恒星系主恒星娜瓦萨周围的一颗行星上,围绕恒星HD26965 (也称作波江座40A)运行,距离地球大约为16.5光年。

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葛健(右三)与部分天文台工程技术人员。背景为DEFT望远镜。图片来源:葛健提供

在剧本创作人罗登贝瑞(Gene Roddenberry)天马行空的想象中,这个星球大气较稀薄,星球的居民因为外面太热而住进山洞里 。。。1960年代起,这个人类几代人探索全然未知的新世界,寻找新生命和新文明的科幻梦想,而今似乎成为现实。

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超级地球的艺术想象图(由画家 Don Davis 创作)。图片来源:葛健提供

幻想中的瓦肯星确实存在

2018年7月,英国《皇家天文月刊》刊等了佛罗里达大学天文学系教授葛健及其博士生马波,田纳西州立大学天文学家Gregory Henry 及Matthew Muterspaugh等的研究论文。葛健和他所带领的观测研究团队,利用达玛基金会天文望远镜(DEFT),通过常年密集的观测,在《星际迷航》故事中斯波克(Spock)家乡的波江座40A恒星的周围发现了一颗被称为“超级地球”(Super Earth)的瓦肯星 。

葛健表示,新发现的超级地球在围绕类似太阳的恒星运行的超级地球中,是离我们人类最近的一颗。这颗行星的体积为地球的约两倍,质量是地球的约8倍,公转周期42天。根据葛健领导的观测研究团队的测量数据,这颗超级地球和《星际迷航》剧中幻想的瓦肯星几乎无异:离她的太阳近些,引力较地球大,距离地球大约16光年。

据葛健介绍,他带领的观测研究团队2014年开始达玛地外行星巡天项目。2014年起,葛健团队使用TOU光谱仪在田纳西州立大学的2米自动化望远镜上通过先导观测。2015年底,在基金捐助人辛格(Micky Singer)帮助下,葛健团队自己的天文望远镜运到达玛基金,称为DEFT(Dharma Endowment Foundation Telescope)开始工作,发现一个可能呈周期性变化的信号,只是不太确定。

2016年,葛健团队继续利用TOU光谱仪,依托亚利桑那州南部勒蒙山(Mt Lemmon)上的50英寸专用自动化达玛基金望远镜,作进一步观测,终于清晰探测到,波江座40A(HD26965)在42天周期里以最大约每秒1.8米的视像速度来回移动。

葛健指出,虽然这颗星是围绕类似太阳的恒星运行的超级地球中离我们最近的,但是按照目前的技术能力,人类抵达那里可能需要十万年时间,这颗星看起来究竟怎样,只能依靠想象。同时,这颗超级地球,可能一半寒冷,一半炎热,因为潮汐锁定,会使天体永远以同一面对着另一个天体。所以,它面对“太阳”的一面可能炎热,干燥,而背对“太阳”的一面,可能会阴冷,潮湿。一冷一热的情形,会让瓦肯星具有非常强烈的大气流动,风速可能会很快。

葛健认为超级地球的发现对于在邻近恒星中发现更多超级地球,包括在宜居地带中的类地行星来说,用望远镜进行的高频次,高精度径向速度观测,起着非常重要的作用。他的团队将继续对这颗超级地球及其周边作进一步研究。

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